Stad heeft spaarpot van 26 miljoen euro

De oudste stad heeft meer dan 26 miljoen euro in kas, het dubbele van wat oorspronkelijk werd geraamd. Deze aangename ontdekking deed het stadsbestuur tijdens het afsluiten van de jaarrekening 2012. Burgemeester Dewael maakte het heuglijke nieuws gisteren wereldkundig tijdens zijn verjaardagstraktatie op het Museumplein.

De oppositieraadsleden kregen een veeg uit de pan: “Sommigen maakten er voor de zomer een spelletje van door te beweren dat de kas leeg is. Dat alles wat binnen komt, onmiddellijk weer buiten gaat. Dat er te veel wordt geïnvesteerd en dat we ons in de schulden werken. We boekten niet alleen een overschot, we investeerden ook fors in de toekomst. Meer dan 150 miljoen euro in de voorbije 18 jaar”, volgens Dewael die zijn collega’s in de Gemeenteraad met aandrang vraagt ‘Die ploat af te zetten’. De begroting voor 2014 is ook al bijna rond. “Tegen eind 2018 moet ons ambtenarenkorps met 10% gekrompen zijn. Na 1 jaar beleid zitten we al bijna halverwege, met 4,88% minder personeel”, vervolgt de burgemeester. Hij raamt de economische impact van het toerisme op jaarlijks 8,5 miljoen euro. Er lopen onderhandelingen over de laatste twee vrije percelen van Tongeren-Oost.

Dewael geeft toe dat het commerciële binnenstad het vandaag wat moeilijker heeft. “Er is leegstand van winkelpanden, maar dat zien we ook in Bilzen, Sint-Truiden, Lommel, Maaseik, en zelfs Hasselt”. Hij wijdt het verschijnsel aan het veranderend shoppinggedrag van de consument die graag naar grote shoppingmalls trekt. Aan de nabijheid van outletcenters in Maasmechelen en Roermond. De concurrentie vanuit Maastricht waar elke donderdagavond en elke zondag de winkels open zijn en het toenemend aantal aankopen via het internet. “Er is Tongeren misschien wel te veel winkeloppervlakte. We werken volop aan een nieuw ruimtelijk uitvoeringsplan (RUP) voor het centrum. We proberen hierin om twee assen te ontwikkelen: een commerciële as die dwars door de stad loopt en waarlangs we pogen handel op alle mogelijke manieren te bevorderen. De tweede as verbindt Plinius dwars door de stad met De Motten. Dat wordt de groene as. Hier investeren we in kwalitatief wonen”. Dewael wil niet enkel het wonen boven winkels promoten. Hij denkt aan het wonen in voormalige winkels. “Sommige straten zijn commercieel niet langer sterk genoeg. Waarom deze niet omvormen tot aangename woonstraten met veel groen, met water, met ruimte voor kinderen om te spelen?”

Tot slot wil hij op economisch vlak samenwerken met Maastricht en Luik: “We vormen een regio met een gemeenschappelijke identiteit en een complementair aanbod op vlak van cultuur en toerisme. Maastricht heeft een luchthaven. Luik heeft een haven, een luchthaven en een TGV-station. De verbindingen tussen de drie steden zijn goed. Ik ben er meer dan ooit van overtuigd dat onze toekomst ligt in een intense samenwerking met deze twee steden”, aldus Dewael.

{fshare}